科普專欄 / Information

化學趣史故事二三則

第一個故事:黃金夢

黃金,以燦爛奪目的光芒,很早就引起人們的注意。黃金那麼漂亮,不鏽不爛,人們喜歡它,而黃金在大自然中又那麼稀少,“物以稀為貴”,于 是黃金便成了非常寶貴的東西,成了貨币,成了财富的象征。有這麼一個神話: 據說,有一位國王,雖然已經從老百姓那裡搜刮了許多黃金,可是他的心像無底洞似的,永遠也填不滿。他貪得無厭,想得到更多的黃金。他問神仙祈求,結果神仙給他一個“點金石”的手指頭。他用這個手指頭摸什麼東 西,什麼東西便變成黃金。他摸一下椅子,椅子變成了金椅子;他摸一下柱子,柱子變成了金柱子; 他摸一下花,花變成了金花;他高興極了,王宮裡到處金燦燦的。這時候,他的心愛的小女兒朝他跑來,他興高采烈地抱起女兒。誰知那“點石成金”的手指頭一碰到女兒,女兒便變成了金人,一動也不動了。直到這時,國王才明白,他成了世界上最富有的人,也成了世界上最冷漠的人!

神話當然隻是神話,世界上并不存在什麼“點石成金”的手指頭。 可是,自古以來,不論中外,卻有許許多多的人在尋找“點金石”(也有的叫“哲人石”)。他們做着“點石成金”的美夢。有人在探索着種種“點 石成金”的方法。也許使你吃驚,在古代,“化學”一詞的含義,便是“煉金術”!據人們考證,“化學”一詞最早見于公元 296 年古羅馬皇帝戴克裡先關于嚴禁制造假金銀的告示之中,他把制造假金銀的技術,稱為“化學”(Chemeia)。又據考證,英語中的 Chemistry,法語中的 Chimie,德語中的 Chemie(以上均為“化學”),源于歐洲語詞 Alchemy。煉金術士們為了制造黃金,用水銀、鉛之類作為原料,進行了許許多多化學實驗。據說,英王亨利六世為了能夠得到大批黃金,竟然招募了三千名煉金術士來“煉金”。

第二個故事:像福爾摩斯一樣精細

這簡直是魔術表演:當柏濟力阿斯小心翼翼地把一個瓶子裡的液體,一 滴不剩地倒進另一個瓶子,桌子上幹幹淨淨,沒有撒出半滴溶液!柏濟力阿斯不僅自己有這麼一套“硬功夫”,而且要求他的學生學會這麼一套“硬功夫”。他認為,準确,是科學的生命。撒出半滴,哪怕是半滴的十分之一、百分之一、千分之一,都是不允許的,都會影響實驗的精确度。柏濟力阿斯在他的著作中,曾一再叮咛道: “稍懂化學的人必須在定量分析方面多多練習,而且一定要懂得,不深刻了解定量分析的知識,就不能成為有從事任何科學研究能力的人。必須養成盡可能精确地稱量的習慣;必須善于一滴不撒地從一個容器裡把液體倒進 另一個容器,做到即使最後一滴也不能讓它流失;必須注意一切細微末節,忽略了它們,常常會使一連幾個星期辛辛苦苦地工作化為烏有!”正因為這樣,柏濟力阿斯一向以實驗數據精确而著稱。人們總是這麼說:“這個數據是柏濟力阿斯測定的,不會錯!”

這話不假。柏濟力阿斯對于化學的一大貢獻,便在于他曾花費幾十年時間,精确地測定了兩千種化合物的百分比組成,測定了45種化學元素的原子量。他的這些工作,為俄羅斯化學家門捷列夫在 1869 年發現化學元素周斯律鋪平了道路。在科學上,柏濟力阿斯像福爾摩那樣精細。那時候,生産硫酸采用“鉛室法”,在進行化學反應的鉛室裡,常常積存一些紅色的沉澱。人們把這些紅色淤泥當作廢物扔掉了。然而,柏濟力阿斯卻從這些廢物之中,發現了新的化學元素——硒。在化學上,發現一種新元素,是莫大的榮譽。有的化學家苦苦求索了一輩子,沒有發現任何新元素。但是,慮事精細的柏濟力阿斯,卻光榮地成為 硒、钍、矽、铈、锆這 5 種新元素的發現者(其中有的元素是與其他科學家共同發現的)。從某種意義上說,發現新元素猶如偵破疑難案件一般,絕不可輕易放過任何蛛絲馬迹!

第三個故事:小事故打開“愛情鎖”

我國化學家傅鷹與張錦的愛情故事一點也不浪漫。他倆在美國密歇根大學留學時在同一個實驗室工作,傅鷹生性腼腆,張錦有點矜持,兩人天天見面,點個頭,笑一下,卻在半年裡不曾交談過。有一次,兩人又共處一室,各做各的實驗。張錦在操作中一不小心,碰翻了一瓶水銀,地上頓時布滿了水銀珠子。大家知道,水銀容易蒸發,人吸進其蒸汽會有不良反應。傅鷹見狀,立即跑過去相幫,設法逮住那些亂滾的小珠子:用濾紙做的“小勺子”把水銀一粒一粒舀進瓶中。傅鷹隻是埋頭幹活,一聲不吭;張錦看到他滿頭是汗,也隻是低聲說了聲“謝謝”。這個意外的小小事故,開啟了他們的愛情的閘門,從此,兩顆熱愛科學的心就永遠在一起了。

三個故事講完了。 三個故事,三個意思:第一個故事,從一個側面說明化學何等重要; 第二個故事,說明研究化學一定要非常細心; 第三個故事,說明化學實驗也可以當“紅娘”,成就一段佳話。每個人對每個故事都有自己的理解,但是三個故事合起來,一定可以說明一個意思-化學是一門很有趣的科學。

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